Descubren el primer asteroide con anillos.

Representación artística de Chariklo y sus anillos.

Representación artística de Chariklo y sus anillos.

Astrónomos de la ESO (Observatorio Europeo Austral), en el observatorio La Silla, en Chile, han hecho el sorprendente descubrimiento.  Se trata de un remoto asteroide llamado Chariklo, es cual está rodeado por dos estrechos pero densos anillos.

Este es el objeto más pequeño hasta ahora que se conoce que presenta esta formación, por lo que pasa a ser el quinto de nuestro sistema solar, ya que los planetas gigantes como Jupiter, Saturno, Urano y Neptuno, también tienen anillos.

El origen de los anillos de Chariklo es un misterio, aunque probablemente fue una colisión lo que formó el disco de escombros, que se cree están confinados por la presunta presencia de dos pequeños satélites.  Por lo que es probable que Chariklo tenga al menos una pequeña luna esperando a ser descubierta.

Sus descubridores llaman a estos anillos provisionalmente, Oiapoque y Chuí, como dos ríos de los extremos norte y este de Brazil.

Según Felipe Braga-Rivas, del Observatorio Nacional/MCTI, de Río de Janeiro en Brasil, el descubrimiento fue toda una sorpresa, ya que hasta ahora no se pensaba que los cuerpos tan pequeños pudieran presentar estas formaciones.

Chariklo es el miembro más grande de un grupo conocido como Centaurus[1], que orbita entre los planetas Saturno y Urano.  Según las predicciones se esperaba que este asteroide pasara en frente de la estrella UCAC4-108672 el 3 de junio de 2013, desde la perspectiva de Sudamérica, por lo que se realizaron diferentes observaciones desde distintos puntos incluyendo los telescopios de la ESO en el Observatorio La Silla en Chile, desde donde pudieron ver como la estrella se desvanecía por unos segundos cuando su luz fue bloqueada por Chariklo, en un fenómeno que los astrónomos llaman ocultación. Y para su asombro encontraron más de lo que esperaban, pocos segundos antes y después  de la ocultación observaron dos bajadas en el brillo aparente de la estrella, lo que indicaba que algo alrededor de Chariklo estaba bloqueando la luz.  Así que comparando lo visto desde diferentes locaciones, los científicos pudieron reconstruir no sólo la forma y el tamaño del objeto mismo, sino también la forma, ancho, orientación y otras características de sus anillos.

Por lo que se concluye que el sistema consiste en dos densos anillos, de unos 7 a 3 kilómetros de ancho, separados a una distancia de 9 kilómetros alrededor de un pequeño disco de sólo 250 kilómetros de diámetro.

[1] Se llaman Centaurus a un grupo de pequeños cuerpos con orbitas inestables en la parte más externa del Sistema Solar, que cruzan las orbitas de los planetas gigantes.  Debido a que sus orbitas son frecuentemente perturbadas, se cree que solo permanecerán por unos cuantos millones de años.  Los Centaurus se distinguen del anillo de asteroides que se encuentra entre las orbitas de Marte y Jupiter  y que probablemente proceden de la región del cinturón de Kuiper.  Su nombre se debe a que como el mítico Centauro, comparten características de dos cosas diferentes, en este caso cometas y asteroides. Chariklo parece ser más un asteroide al no presentar actividad cometaria.

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